World Boxing Super Seriesin finalistit selvillä

Ison-Britannian Callum Smith raivasi tiensä neljäntenä ja viimeisenä nyrkkeilijänä WBSS-liigan finaaliin. Smith ansaitsi paikkansa viime viikonloppuna pistevoitolla Hollannin Nieky Holzkenista ja kohtaa ylemmän keskisarjan loppuottelussa maanmiehensä George Grovesin. Alemmassa raskaassasarjassa panoksena olevasta Muhammad Ali Trophysta mittelevät puolestaan Oleksander Usyk ja Murat Gassiev.

Sekä turnauksen ennakkomainonnassa että myös sen aikana Liverpoolista kotoisin olevien nyrkkeilevien Smithin veljesten kuopus on jäänyt Grovesin ja tälle välierässä hävinneen Chris Eubank Juniorin varjoon. Promoottori Eddie Hearnin suojatti on koonnut urallaan näyttävän 24–0 (17) -listan eikä ole ollut varsinaisesti koskaan vaarassa hävitä, mutta toisaalta hänen vastustajiensa laatu tiedettiin keveäksi jo ennen turnauksen alkua. Lisäksi turnauksen avauskierroksella vastaan asettunut Ruotsin Erik Skoglund piti kamppailun Smithiä vastaan yllättävän tasaisena, vaikka britin pistevoitto lopulta kiistaton olikin, kun samaan aikaan Groves ja Eubank etenivät omista ottelupareistaan jatkoon helpoilla tyrmäysvoitoilla.

Samanlainen kiistaton mutta säväyttämätön oli Smithin voitto myös välierässä. Vastustaja vaihtui noin viikon varoitusajalla saksalaisveteraani Jurgen Brähmeristä lähinnä potkunyrkkeilyssä ansioituneeseen Nieky Holzkeniin. Smith ei kyennyt kukistamaan tuntematonta vastustajaansa odotetun vaivattomasti, vaan puursi täydet erät tämän kanssa joutuen maistamaan kymmeniä kertoja hollantilaisen vastaiskujen voimaa. Smithin etu tekniikassa oli ratkaiseva ja hän voitti useimmat erät vasemman suoransa turvin, mutta ottelun tuomaripisteet, 117–111 kahdesti ja 118–110 kerran olivat useiden katsojien mielestä enemmänkin Smithiä suosivat kuin kamppailun todellista tasaväkisyyttä ilmentävät.

Ulottuva, 191-senttinen Smith näyttää ulkoisesti pistenyrkkeilijältä ja hänen vasen suoransa onkin terävä, mutta pohjimmiltaan hän on varsin tyrmäyshakuinen: britti on kaatanut vastustajistaan avauserässä peräti kymmenen, ja nopeita skalppeja hän on kerännyt aina EM-tasoa myöten. Vaikuttaa kuitenkin siltä, että jos hänen iskutehonsa ei riitä saamaan vastustajasta yliotetta, hän ei tekniikaltaan muuten ole poikkeuksellisen hyvä ja erityisesti hänen puolustuksensa falskaa vaarallisen näköisesti.

On toki muistettava, että vaikka Hollannin Holzken oli nyrkkeilijänä tuntematon, hän saattoi hyvinkin olla parempi kuin ennakkoon arveltiin: suhteellisen yksinkertaisella taktiikalla mutta kivikovalla fysiikallaan hän voisi aiheuttaa hankaluuksia muillekin huipuille kuin Smithille. Lisäksi Smith valmistautui pitkän aikaa kohtaamaan vasenkätisen ja tyyliltään täysin erilaisen Brähmerin – viime tingan muutos varmasti sekoitti hänen konseptejaan osittain. Ymmärrettävää on myös, että ottelussa ainoa tärkeä seikka oli finaalipaikan varmistaminen ja sen Smith teki, joten liian suurta numeroa hänen niin sanotusta vaisuudestaan on turhaa tehdä.

Kaiken nähdyn perusteella The Ring -lehden ykköshaastaja George Groves on finaalin ennakkosuosikki kolmossijalla olevaan Smithiin nähden. Hänen vastaiskujensa tarkkuus riisui aseista Eubank Juniorin ja saman myrkyn voisi kuvitella purevan myös Smithiin, Liverpoolilaisleirissä asia kuitenkin varmuudella tiedostetaan, ja taktiikoita ehditään hioa kuntoon vielä ennen toukokuun suurta finaalia.