Raskaan keskisarjan kaatajat vastakkain viikon huippuottelussa

Viikon kiinnostavin nyrkkeilyottelu taotaan lauantaina Itä-Uralilla Tseljabinskissa, kun raskaan keskisarjan tunnetuin nimi ja monien mielestä edelleen mestarin tunnustuksen arvoinen Sergei Kovalev kohtaa Ison-Britannian tyrmäyskoneen Anthony Yarden. Pelissä on monenlaisia panoksia WBO-liiton tunnustaman housunkannattimen lisäksi: jos Kovalev selviää kehästä voitokkaasti, hänelle on lupailtu loppuvuodesta uran huipentavaa jättiottelua keskisarjan maailmanmestaria Canelo Alvarezia vastaan.

36-vuotias vasaranyrkkinen Kovalev on valmistautunut kamppailuun Moskovassa huippuvalmentaja Buddy McGirtin opastuksella. McGirt oli venäläistähden kulmassa myös viime helmikuussa, kun tämä valtasi asemansa takaisin nujertaen aiemman tyrmääjänsä, Kolumbian Eledeir Alvarezin, taktisesti kenties uransa kypsimmän esityksen jälkeen. Ottelussa nähtiin huolellisesti valmistautunut ja aiempaa tarkemmin nyrkkeillyt mestari, jonka otteissa ei näkynyt merkkiäkään aiemmin usein väitetyistä harjoituskausiin sisältyneistä ryyppyputkista. The Ring -lehti rankkaa 33-3-1 (28) -listaisen tyrmääjäkuninkaan painoluokan kakkosnimeksi maailmassa, mutta nyrkkeily-yleisön silmissä hän on selvästi tunnetumpi kuin edelle nostettu ukrainalainen Oleksander Gvozdyk.

Kokonaan kymmenen listan ulkopuolelta kehään ponnistaa lontoolainen 28-vuotias Anthony Yarde. Nuoruudessaan monipuolisesti urheilua harrastanut ja muun muassa yleisurheilussa lahjakkuutta osoittanut mutta vain 12 amatööriottelua käynyt lihaskimppu on koonnut vuonna 2015 alkaneella urallaan vakuuttavan ottelulistan 18–0 (17). Huippunimiä Yarde ei toistaiseksi ole kohdannut, mutta meriitiksi voidaan laskea muun muassa neljännen erän tekninen tyrmäysvoitto veteraani Nikola Sjeklocasta, jota kukaan muu ei ole onnistunut lyömään kesken ottelun useista huippuluokan yrittäjistä huolimatta.

Anthony Yarde näyttää mieheltä, joka saattaa hyvinkin tuottaa veteraanimestarille suuria vaikeuksia. Atleettisesti erittäin lahjakkaan britin kehäolemus on silmiinpistävän rento, mikä mahdollistaa vaivattoman ylävartalon liikkeen ja varoituksetta irtoavien koukkujen huumaavan tehon. Kääntöpuolena on luonnollisesti, ettei hänen osaamistaan ole punnittu likikään tällä tasolla aiemmin, pisin Yarden ottelukin on toistaiseksi kestänyt vain seitsemänteen erään.

Nyrkkeilyssä on joskus suunnaton ero sillä, kykeneekö nyrkkeilijä näyttämään hyvältä keskinkertaista vastustajaa vastaan verrattuna siihen, että hän voittaisi parhaita. Totuus selviää vasta tulikasteen tullen. Vieraskehä Venäjällä kuluvan vuosikymmenen kenties pelätyintä tyrmääjää vastaan ei ole ihannepaikka huipputason debyytin tekoon. Itseluottamusta Yardelta tosin löytyy, sillä huhujen mukaan hän kieltäytyi niin sanotusta step aside -kompensaatiosta, jota Kovalevin leiri olisi tarjonnut hänelle haastajan paikasta luopumiseksi.

Vedonlyöntitoimistot ovat asettaneet kotikehässään muutaman vuoden tauon jälkeen nyrkkeilevän ja paljon testatumman Kovalevin niukaksi ennakkosuosikiksi. Joskus kuitenkin nyrkkeilyssä tulee aina se päivä, kun nuoret leijonat syövät vanhan alfauroksen ja silmämääräisesti Yarde vaikuttaa nousukkaalta, joka saattaa siihen pystyäkin. Näin siitä huolimatta, että Kovalev ilmoitti lehdistötilaisuudessa nuoren leijonan olevan vasta kissanpennun asteella…

Venäjällä nähdään viikonvaihteessa myös toinen kiinnostava otatus, kun Jekaterinburgissa alemman raskaansarjan tappioton lupaus Aleksei Papin hakee nousua maailmanluokkaan veteraani Ilunga Makabun kustannuksella. Vajaan tusinan kertaa nyrkkeillyt mutta useammassa ottelussa säväyttänyt venäläinen nitisti viimeksi kolmessa erässä Juho Haapojan uran viimeisen vastuksen Aleksandru Jurin.