Kovalev kesti Yarden pätsissä

Kahden raskaan keskisarjan huipputyrmääjän välinen mittelö Venäjän Tseljabinskissä oli juuri niin väkivaltainen ja ruudinkatkuinen kuin saatettiin odottaakin. Lopulta synnyinkaupungissaan esiintyneen veteraani Sergei Kovalevin ammattitaito oli liikaa brittitoivo Anthony Yardelle, joka kohtasi matkansa pään kaikkensa antaneena yhdennessätoista erässä. Ennen Kovalevin ratkaisevaa iskua urhoollinen Yarde oli kuitenkin ehtinyt jo totisesti heilauttaa sarjan ruhtinaan asemaa.

Ottelun alkupuoli oli suhteellisen rauhallinen. 36-vuotias Kovalev uurasti enemmän töitä ja nakutti vasenta suoraansa tunnollisesti kahdeksan vuotta nuoremman haastajansa naamaan. Yarde otteli varsinkin pari avauserää varsin passiivisesti, mutta hänen koukkuyrityksensä lähtivät niin nopeina ja terävinä, että vaaran tuntu oli ilmassa joka hetki, vaikkakin suurin osa niistä vihelsi ohi maalin.

Kamppailun lämpö nousi vähitellen, mutta tapahtumat pysyivät puolimatkan krouviin hyvin otelleen vaikkakin raskaasti puhallelleen Kovalevin jabin komennossa ja kontrollissa. Rennosti esiintynyt Yarde oli kuitenkin pitänyt parhaat korttinsa vielä piilossa. Kun taisto vanheni seitsemännen erän lopulle, pitemmälle kuin yksikään britin aiemmista otteluista, hän aloitti tuiman vartalohyökkäyksen ahdistaen Kovalevin edellään köysiin. Haarniskan pehmeä kohta, joka koitui venäläistykin kohtaloksi myös Andre Wardia vastaan, oli jälleen haavoittuivainen ja Yarde vei erän.

Kahdeksannessa Yarde jatkoi rynnäköintiään ja Kovalevia vietiin. Kamppailun ratkaisu häilyi ilmassa, kun Yarde osui toistuvasti hurjilla pommeilla ja Kovalev kykeni vain hoipertelemaan ja roikkumaan mukana hämärän kolkuttaessa ovelle. Elämänsä tilaisuuden haistanut lihaskimppu löi minkä jaksoi, ja lopulta kokemattomuuden aiheuttama intomieli kostautui: erän loppuun mennessä hän oli äyskäröinyt koko voimavarantonsa tyhjiin, ja sisukas Kovalev seisoi edelleen tärisevillä jaloillaan.

Erätauolla Kovalevin valmentaja Buddy McGirt uhkaili jo keskeytyksellä, mutta yhdeksänteen erään ponkaisi piristynyt venäläinen, kun taas Yarden mittarin välkkyvä varoitusvalokin oli jo himmenemään päin. Kovalev voitti erän ylivoimaisesti, ja kymmenennessä alkoi jo toden teolla rökittää Yardea, joka takoi rintaansa valaen itseensä taistelutahtoa muttei kyennyt enäävastaamaan tuleen.

Yarden leuka oli kestänyt loistavasti tyrmääjäkuninkaan muulinpotkut, mutta viimein sekin murtui pakon alla. Köysiin perääntyneen Kovalevin keihäsmäinen jabi pudotti britin raskaasti selälleen, eikä tällä ollut toivoakaan ylös ehtimisestä. Tyrmäys ajassa 2:04 oli ennen kaikkea seurausta Yarden uupumisesta, mutta kelpasi jälleen myös osoitukseksi ’Krusherin’ kaatotehosta.

Ottelulistansa lukemiin 34-3-1 (29) nostanut Kovalev piti suunnitelman ottelusta keskisarjan mestari Canelo Alvarezia vastaan liekissä. Hän ei ole enää nyrkkeilijänä parhaimmillaan, mutta sisullaan, taistelutahdollaan ja iskuvoimallaan tulee varmasti järjestämään vähintään kuhmuja lajin suurimmalle mediatähdellekin. 18-1 (17) -listainen Yarde hävisi nyt ensimmäistä kertaa, mutta debyytti kansainvälisissä huippuympyröissä oli vähintäänkin lupauksia herättävä.