Joshua maltilla mestariksi

Ison-Britannian raskaansarjan toivo Anthony Joshua selätti viime kesäkuun painajaiset ja otti uusinnassa ylivoimaisen voiton hänet aiemmin nujertaneesta Andy Ruiz Juniorista. Yksitoikkoisen ja draamattoman ottelun päätteeksi britin voitto kirjattiin tuomaripistein 119–109, 118–110 ja 118–110. Samalla Joshua nosti listalukemansa numeroihin 23–1 (21).

Kuten odottaa saattoi, Joshua lähti Saudi-Arabian kehään täysin erilaisella taktiikalla kuin puolen vuoden takaisessa, katastrofiin päättyneessä Amerikan-debyytissään. Hoikistunut ja äärimmäisen keskittynyt britti luovutti keskikehän suosiolla vastustajalleen ja liikkui runsaasti tarkkoja suoria naputellen, eikä edellisen ottelun jälkeen seitsemän kiloa lisäsilavaa kerryttänyt Ruiz pysynyt hänen tahdissaan missään vaiheessa ottelua.

Kohokohdat kamppailussa jäivät vähiin. Joshuan oikea repäisi Ruizin silmäkulman auki avauserän viimeisillä sekunneilla, mutta vamma ei juurikaan vaikuttanut otteluun. Silloin tällöin britti sai perille voimaiskuja jabien jatkoksi, mutta niilläkään hän ei saanut kalifornialaista vastustajaansa kertaakaan vaikeuksiin, ja keskierien paikkeilla Joshua turvautui useamman kerran sidontaan. Toisaalta toisen erän kahden terävän jabin, neljännen lopun lujan koukun ja kahdeksannen parin kombinaation lisäksi Ruizillekaan ei jäänyt ottelusta plussapuolelle kummoista saldoa. Hän oli koko ajan kaksi askelta ja kädenmitan päässä etäisyyksiltä, joilla olisi voinut vaikuttaa kohtaloonsa parantavasti.

Andy Ruizia verrattiin ottelun alla sarjan historian aiempiin superyllättäjiin kuten Leon Spinksiin ja Buster Douglasiin, ja ainakin tässä vaiheessa myös hänen valtakautensa jäi näitä muistuttavasti tyngäksi. Syykin oli ainakin osittain sama: Ruiz ei ollut selvästikään panostanut harjoitteluun, vaan taktiikka oli laadittu yksinomaan yksittäisen iskujenvaihtotilanteen hyödyntämisen varaan, mikä ei ollut lähelläkään onnistua. Ottelutarjouksia sympaattinen meksikolainen toki varmasti tulee saamaan, ja koukkusota hänen ja vaikkapa Dillian Whyten välillä voisi olla viihdyttävää mäiskettä.

Tittelinhaltijaksi palanneen Joshuan esitys keräsi tuoreeltaan ristiriitaista palautetta. Hänen voittonsa oli helppo, mikä oli tärkeintä, mutta Vladimir Klitshkomaisen varmisteleva ja lähes pelokas esitys ei vakuuttanut kaikkia eikä varsinkaan tarjonnut sellaista dramatiikkaa, jota Yhdysvaltain unikinnas Deontay Wilder omissa otteluissaan järjestelee. Seuraavat ottelut osoittavat, tuleeko Joshua jatkamaan samalla tiellä ja pyrkiikö hän luomaan nahkansa ottelijana uusiksi takavuosien ukrainalaismestarin malliin, vai nähdäänkö vielä joskus aiemmasta tuttu itsevarma ja tuhovoimainen kolossi.

Illan esiotteluissa raskaansarjan muu kärkikatras oli lujilla: Aleksander Povetkin joutui tyytymään ratkaisemattomaan alemmasta raskaastasarjasta noussutta nopeanyrkkistä Michael Hunteria vastaan, ja Dillian Whyte oli pakotettu puurtamaan vaivalloiset kymmenen erää pistevoiton Mariusz Wachista varmistaakseen. Painoluokan kuumimpiin lupauksiin luettava Filip Hrgovic sentään suoriutui omasta osuudestaan nopealla keskeytysvoitolla.