Ennakko: Ward vs Kovalev

Nyrkkeilyvuosi 2016 on pitänyt sisällään valitettavan paljon viime tingan peruutuksia ja muita vastoinkäymisiä, jotka ovat pilanneet useita fanien odottamia herkkupaloja. Sitä ilahduttavampaa on, että kenties koko vuoden mielenkiintoisin ja paras kamppailu, raskaan keskisarjan kärkikoitos, on pysynyt ohjelmistossa ja siihen on aikaa enää puolikas viikko. Itä ja länsi sekä hyökkäys ja puolustus törmäävät toisiinsa lauantaina Las Vegasissa äärimmäisen kiehtovalla tavalla.

Andre Ward, USA,  30-0 (15)

Andre Ward on kuin kriitikoiden ylistämä kitaravirtuoosi, jonka levymyynti takkuaa mutta taiteilija itse ei juuri suuren yleisön huonosta mausta piittaa. 32-vuotias yhdysvaltalainen olympiavoittaja on noteerattu maailman viiden parhaan nyrkkeilijän joukkoon jo seitsemän vuoden ajan, mutta hänen nimeään on yleensä turhaa haeskella muualta kuin korkeintaan urheilusivujen reunapalstoilta.

Ateenan 2004 kisojen olympiavoiton jälkeen Ward solmi nopeasti ammattilaissopimuksen, mutta parikymppisen nuorukaisen ilmeisistä lahjoista huolimatta hänen uransa eteni alkuvaiheessa hitaasti, eikä hän kohdannut yhtään nimimiestä ensimmäisen neljän vuoden aikana. Suuren tilaisuutensa Ward sai, kun hänet hyväksyttiin mukaa Showtimen järjestämään ylemmän keskisarjan Super Six -turnaukseen 2009. Ward lähti kisaan altavastaajana ja hänen toivottiin lähinnä tuovan yhdysvaltalaisväriä kuusikkoon, jonka ennakkosuosikeiksi laskettiin Mikkel Kessler ja Arthur Abraham. Ward räjäytti kuitenkin pankin heti ensimmäisellä kierroksella löylyttäen Kesslerin ja marssi lopulta koko turneen voittoon kaatamalla myös Abrahamin ja Carl Frochin.

Super Six -menestyksen jälkeen nyrkkeilymaailma oli Wardille auki, mutta samoihin aikoihin alkoivat hänen motivaatio-ongelmansa. Wardin ja Frochin välinen Super Six -finaali käytiin joulukuussa 2011, mutta sen koommin Ward on noussut kehään ainoastaan viidesti eikä yleensä aivan maailman eliittiä vastaan. Vasta kuluneen vuoden aikana Ward on näyttäytynyt enemmän kuin kertaalleen, ja ensi viikonlopun suurottelu on hänelle kalenterikauden kolmas.

Ward voittaa kamppailunsa yleensä helposti muttei kovin dramaattisesti, ei järjestä yksityiselämässään tai haastattelutilaisuuksissaan otsikkomateriaalia ja nyrkkeilee lähes yksinomaan kotiosavaltiossaan Kaliforniassa. Ei siis ihme, ettei lempinimeä Son Of God kantavan mestarin ilosanoma ole levinnyt kovin laajalle.

Wardin vahvuuksia kehässä ovat tekninen taituruus, monipuolisuus sekä moneen tilanteeseen mukautuva kehä-äly. Fyysisesti Ward on edelleen parhaassa iskussaan ja viime aikojen esitykset ovat olleet totutun ylivoimaisia. Selkeitä heikkouksia Wardissa ei ole, ellei sellaiseksi katsota vain välttämättömän tekemistä otteluvoittojen eteen.

Entinen voittamaton ylemmän keskisarjan kuningas on The Ring -lehden rankingeissa raskaan keskisarjan nelonen, ennen kaikkea viime vuosien vähäisten näyttöjen vuoksi.

…hän näyttää mieheltä, jolla on vilpitön halu vahingoittaa vastustajiaan…

Sergei Kovalev, RUS, 30-0-1 (26)

Jos Andre Ward on kehien vaikeasti samaistuttava etäinen sankari, on Kovalev helposti fanijoukkoja kerryttävä kadunmies, nyrkkeilijä, joka edustaa kovuuden voittoa taidosta. Todellisuudessa tämä on silkka kärjistys: Kovalevin ottelutyyliä voi nimittää pelkistetyksi, mutta sekin pohjautuu kovan luokan ammattiosaamiseen. Kehäesitysten ohella Kovalevin suosiota on nostattanut hänen olemuksensa. On kuin Kovalevin yllä leijuisi pahaenteinen väkivallan aura – hän näyttää mieheltä, jolla on vilpitön halu vahingoittaa vastustajiaan.

33-vuotias Kovalev on kuulunut osana entisen Neuvostoliiton alueelta tyrskynneeseen hyökyaaltoon, joka viimeisten vuosien aikana on huuhdellut ammattikehien perinteistä järjestystä. Viimeistään vuoden 2013 nopea ja tehokas voitto Ison-Britannian Nathan Cleverlysta nosti Kovalevin nyrkkeilymaailman tietoisuuteen, ja sitä seurannut tyrmäysparaati on tehnyt hänestä The Ring -lehden ranking-kakkosen  Pound for pound -listoilla. Promootiotahojen ristiriidoista johtuen Kovalev ei ole päässyt samaan kehään sarjan lineaarisen maailmanmestarin Adonis Stevensonin kanssa, mutta muita huippunimiä hän on pidellyt pahoin. Kuluneen vuoden aikana Kovalev on otellut kahdesti, ensin murjomalla Jean Pascalin uusintaottelussa sekä voittaen painoluokan tämänhetkisen listakutosen, Isaac Chilemban, selvästi pistein.

Kovalevin erityisominaisuus on hänen valtioiden välisiä muureja kaatava iskuvoimansa. Kovalevin osumat eivät välttämättä edes näytä täysipainoisilta, mutta niiden teho on pahimmillaan pelottava. Venäläinen on nyrkkeilijänä myös harkitseva ja eleettömyytensä vuoksi petollisen nopea.  Hieman kulmikasta hänen nyrkkeilynsä on eikä hänen taistelutahtoaan ole kukaan päässyt vielä totisesti mittaamaan.

Kovalevin tarkoituksia palvelee romuralli

Ottelu

Kamppailun vastakkainasettelu on selvä: Wardin tehtävä on pakottaa kamppailu taito- ja nopeuskisaksi, kun taas Kovalevin tarkoituksia palvelee romuralli. Ward on erinomainen lähitilanteiden ottelija, monipuolisten iskusarjojen lisäksi hän osaa tarvittaessa myös sitoa, käyttää otsaansa pelotteena ja rikkoa vastustajansa rytmin mestarillisesti.

Lähellä viihtyy myös Kovalev, jonka raskas tykistö pääsee oikeuksiinsa reippaassa iskujenvaihdossa. Venäläinen yleensä tuhoaa kaiken tielleen osuvan, mutta tyyliltään Wardia jossain määrin muistuttava Chilemba onnistui voittamaan häntä vastaan pari erää ja selviämään kamppailun loppuun ilman suuria ongelmia. Kovalev kertoi ottelun jälkeen pyrkineensä tyrmäyksen sijaan harjoittelemaan ja testaamaan asioita Wardia silmällä pitäen. Yhdysvaltalainen vuorostaan kommentoi huomanneensa Kovalevin työskentelyssä puutteita, joihin hän tulisi iskemään.

…ennen pitkää hän on ajanut jokaisen saaliinsa kiinni.

Tietoisena Kovalevin vaarallisuudesta Ward saattaa turvata ottelussa myös liikkeeseen ja vastaiskuihin. Tälläkään taktiikalla Kovalevia ei ole koskaan voitettu, toki kukaan Wardin tasoinen mies ei sitä ole aiemmin yrittänyt. Kovalev ei ole aivan yhtä taitava kehän sulkija kuin keskisarjaa komentava Gennadi Golovkin, mutta ennen pitkää hän on ajanut jokaisen saaliinsa kiinni.

on muistettava sekin, että Ward voitti fyysisesti vahvan Carl Frochin

Yksi tärkeä tekijä kamppailussa on se, pystyykö jompikumpi pakottamaan vastustajansa passiiviseksi ja varovaiseksi. Jos Ward onnistuu yllättämään Kovalevin nopeudellaan ja terävyydellään jo ottelun alussa, harkitsevasti yleensäkin otteleva Kovalev saattaa säästellä iskujaan liian kauan ja erävoitot voivat alkaa lipsua käsistä. Toisaalta on muistettava sekin, että Ward voitti fyysisesti vahvan Carl Frochin lopulta vain kahden pisteen erolla, vaikka ottelun alkupuolta selvästi hallitsikin. Kovalev tulee prässäämään häntä varmasti vielä brittiäkin kovemmin.

Nykynyrkkeilyssä poikkeuksellista on, että kahdesta maailmantähdestä kumpikaan ei ole aiemmin nyrkkeillyt Las Vegasissa. Kovalev on maailmanmatkoillaan kuitenkin osoittanut, ettei paikanvaihdoksilla tai vihamielisellä yleisöllä ole häneen vaikutusta. Myös Ward voitti uransa tähän mennessä suurimman ottelun Frochia vastaan New Jerseyssä, joten miljöö tuskin tätä tarinaa ratkaisee. Molempien kulmauksissa löytyy myös huippuosaamista, etenkin Kovalevia luotsaava entinen huippumies John David Jackson on erinomainen taktikko ja laatii varmasti pätevän suunnitelman Wardin kaatoon.

Wardin suunnitelmana on hyvin todennäköisesti rikkoa Kovalevin rytmi, rokottaa häntä jokaisesta pienestäkin puolustuslepsuilusta ja saada venäläinen turhautumaan kamppailun edetessä. Kovalevin on vuorostaan jaksettava tehdä töitä joka hetki, vaikka Wardin suojaus pitäisikin, ja jyskytettävä tätä käsivarsiin ja olkapäihin luottaen siihen, että saalis lopulta kypsyy.

Kamppailu on kaikin puolin niin tasainen, että sen povaaminen on äärimmäisen vaikeaa. Vedonlyöjät ovat pitäneet Wardia niukkana suosikkina: hän ei ole koskaan ollut edes vähällä hävitä ja sen kuvitteleminenkin on vaikeaa. Yhtä lailla on vaikeaa kuvitella kenenkään kestävän Kovalevin parhaita iskuja.

JANNE ROMPPAINEN