Ennakko: Sergei Kovalev vs Isaac Chilemba

Raskaan keskisarjan ykkösnimi Sergei Kovalev ei ole vielä murtanut korkeaksi kohonnutta raja-aitaa nyrkkeilytähden ja yleisesti tunnustetun kansainvälisen urheilutähden välillä. Nyrkkeily-yleisö ja asiantuntijat ovat jo hyvän aikaa sitten hurmaantuneet 33-vuotiaaseen tyrmäyskoneeseen, mutta valtamedioiden otsikoissa hänen nimeään ei ole vielä nähty. Muutos tilanteeseen saattaa tulla jo marraskuussa, kun Kovalevin on määrä kohdata voittamaton yhdysvaltalaistähti Andre Ward vuoden kenties odotetuimmassa ottelussa.

Kovalev ei ole kuitenkaan jäänyt toimettomana odottelemaan suuren kamppailun toteutumista, vaan käy ensimmäistä kertaa viiteen vuoteen esittäytymässä kotimaansa Venäjän kannattajajoukoille. Ottelu käydään eksoottisesti maanantaina ja ottelupaikkana on Jekaterinburgin suurkaupunki, jossa Kovalev on aiemmin esiintynyt kahdesti. Vastustajaksikaan ei ole etsitty ammattikaatujaa, vaan Kovalev testaa taistelukirveensä terävyyttä maailmanlistan kärkikymmenikössä olevaa taitoniekkaa Isaac Chilembaa vastaan.

 

Isaac Chilemba 24-3-2 (10)

Malawista syntyisin oleva ja nykyisin Etelä-Afrikkaa edustava 29-vuotias”Golden Boy” Chilemba on nyrkkeillyt ammatikseen toista vuosikymmentä. Chilemba joutui raivaamaan tietään kohti huippua kovien kehien kautta: uran alkuvaiheen vastustajista esimerkiksi Wilbeforce Shihepo ja Charles Adamu nousivat niin ikään kansainväliselle tasolle. Vuonna 2010 Chilemba kamppaili ratkaisemattomaan toisen nousussa olleen eteläafrikkalaislupauksen Thomas Oosthuizenin kanssa ja alkoi kiivetä arvo-otteluiden tuntumaan.

Chilemba lujitti asemiaan kärkikymmenikössä nousten parhaimmillaan raskaan keskisarjan seitsemänneksi haastajaksi voitoilla Maxim Vlasovista ja Edison Mirandasta. Eteläafrikkalaisen nousu pysähtyi kuitenkin Ison-Britannian Tony Bellew’hun: vuonna 2013 miehet ottelivat ratkaisemattoman ja pari kuukautta myöhemmin Bellew kukisti Chilemban pistevoitolla. Bellew on tällä hetkellä The Ring -lehden listaviitonen painoluokkaa ylempänä.

Bellew-otteluista Chilemba palasi neljällä voitolla, kunnes viimeisimmässä kamppailussaan viime marraskuussa kärsi jälleen niukan pistetappion Kolumbian voittamattomalle Eleider Alvarezille. Alvarez on tällä hetkellä The Ring -listan neljäs haastaja Chilemban väijyessä seitsemäntenä.

188-senttinen Chilemba on erittäin taitava, ulottuva ja tarkasti suojaava nyrkkeilijä, joka ei ole koskaan hävinnyt kamppailua kesken. Pari kertaa hän on ottanut lukua, mutta kertaakaan hän ei ole kärsinyt yksipuolista tappiota. Kovaiskuinen Chilemba ei ole, ja toisinaan hänen passiivisuutensa saattaa näyttää pahalta pistetuomareiden silmissä.

 

Sergei Kovalev 29-0-1 (26)

Sergei Kovalevin urakehitystä verrataan sosiaalisessa mediassa alituisesti keskisarjan Gennadi Golovkiniin. Miesten taipaleissa on kieltämättä paljon samaa: kumpikaan ei ole päässyt haastamaan painoluokkansa varsinaista mestaria, mutta molemmat tunnustetaan yksimielisesti sarjojensa parhaiksi. Molemmat myös tyrmäävät kaiken eteensä tulevan, Golovkinin ollessa miehistä hieman monipuolisempi ja teknisempi ja Kovalevin luultavasti vieläkin kovaiskuisempi.

Merkittävä ero on kuitenkin se, että siinä missä Golovkin on vastustajien puutetta valitellen kohdannut joukon tuntemattomuuksia ja seuraavaksi syyskuussa välisarjassa ottelevan Kell Brookin, Kovalev on lyönyt tieltään jatkuvasti top-10 haastajia. ”The Krusher” on lähtenyt tarpeen vaatiessa kamppailemaan vieraskehiin ja hyväksyi epäröimättä myös riskialttiin Andre Wardin kohtaamisen.

Kovalevin tyrmäykset herättivät huomiota jo uran varhaisessa vaiheessa, mutta viimeistään Ison-Britannian voittamattoman Nathan Cleverlyn vaivaton rusikoiminen 2013 teki hänestä yhden lajin puhutuimmista nimistä. Bernard Hopkinsin ja Jean Pascalin pöllyttäminen ovat tehneet hänestä sarjan yleisesti tunnustetun ykkösnimen maailmanmestari Adonis Stevensonin pysytellessä poissa huippukamppailuista.

Kovalevin nyrkkeily ei välttämättä erityisesti säväytä samalla tavalla kuin Manny Pacquiaon sarjat tai Floyd Mayweatherin tekniikka, mutta hänen eleetön iskuvoimansa on ällistyttävä. Tuhotehon varjoon jää usein se, että myös nopeudeltaan Kovalev on keskinkertaista parempi ja hänen tekniikkansa on suhteellisen yksinkertainen mutta toimiva.

 

Ottelu

Sergei Kovalevin mahdista kertoo se, että top-10-tason vastustajan voittoa häntä vastaan voi pelata suurin piirtein viidentoista kertoimilla kansainvälisillä. Erittäin vaikeaa onkin nähdä muuta lopputulosta kuin Kovalevin voitto. Chilemballa ei ole yhden iskun tyrmäysvoimaa, ja tähän saakka Kovalev on jahdannut parhaat taitonyrkkeilijät saaliikseen hyvin helposti.

Suurin mielenkiinto kohdistuneekin siihen, kykeneekö Kovalev voittamaan kamppailun ennen täyttä aikaa. Chilemba on poikkeuksellisen taitava suojautuja ja saattaa pakon edessä luopua voittotaistelusta loppuun saakka selvitäkseen, eikä puolustamiseen keskittyvän huippumiehen tyrmääminen ole helppoa edes Kovaleville.  Jos Chilemba onnistuu välttämään Kovalevin tyrmäysiskut alkuerissä ja onnistuu turhauttamaan venäläisen, punnitaan myös se, miten hyvin Kovalev kykenee varioimaan taktiikkaansa. Tämä kyky on ratkaisevan tärkeä tulevaa Ward-ottelua ajatellen.

Odotettavissa ei ole voittotaistelua, mutta kiinnostava alustus syksyn suurottelua varten nähdään eikä Kovalevin otteiden parissa ole tähän mennessä koskaan ollut ainakaan tylsää.