Ennakko: Kovalev-Pascal

Viikon kiinnostavin ottelu käydään lauantaina Bell Centren kehässä Montrealissa. Raskaan keskisarjan uusi tähti Sergei Kovalev mittaa kintaidensa puremavoimaa kotikehän edustajaa, sarjan entistä kiistatonta mestaria Jean Pascalia vastaan. Voittajalle on tarjolla paikka otteluun sarjan MM-tittelin haltijaa Adonis Stevensonia vastaan ja sitä kautta p4p-listojen kärkisijoille.

Jean Pascal
Haitilaissyntyinen ja Kanadaa edustava Jean Pascal, 32, ei ole saavuttanut urallaan nyrkkeilymaailman ulkopuolelle ulottuvaa kuuluisuutta, mutta on kuulunut painoluokkansa kärkipäähän jo vuosikaudet. Ammattilaisena hän aloitti 2005, ja hänen ensimmäinen laajemmin noteerattu kamppailunsa oli Ison-Britannian Carl Frochin kohtaaminen ylemmän keskisarjan titteliottelussa 2008. Froch voitti ottelun selvästi pistein ja aiheutti Pascalille tämän ensimmäisen tappion 21 voiton jälkeen, mutta sisukkaasti taistellut kanadalainen teki edelleen maailman kärkinyrkkeilijöihin kuuluvaa brittiä vastaan hyvän ottelun.

Froch-tappion jälkeen Pascal palasi voittokantaan ja nujersi useita kovan tason tekijämiehiä, näiden muassa myöhemmin Juho Haapojan lyöneen Silvio Brancon. Vuonna 2010 koitti hänen uransa tähtihetki, kun hän vedonlyöntien altavastaajana kukisti Yhdysvaltain Chad Dawsonin ja nousi raskaan keskisarjan yleisesti tunnustetuksi mestariksi. Ottelun aikaan Dawsonista odotettiin vielä lajin uutta supertähteä, joten Pascalin meriitti oli arvossaan.
Kompastuskiveksi Pascalille muodostui sama mies kuin niin monelle muullekin nuorukaiselle: kehävelho Bernard Hopkins. Ensimmäisellä kerralla Pascal ylsi vielä ratkaisemattomaan käyttäen Hopkinsia lattiassakin, mutta uusinnassa 2011 Hopkins nyrkkeili selvään pistevoittoon. Tuon ottelun jälkeen Pascal piti puolentoista vuoden ottelutauon, kunnes palasi loppuvuodesta 2012. Pascalin paras esitys viime vuosilta on selvä pistevoitto Lucian Butesta tammikuussa 2014.
Yhteensä Pascal on ottanut urallaan 29 voittoa kahta tappiota, ratkaisematonta ja yhtä mitätöityä ottelua vastaan. Voitoistaan hän on hankkinut tyrmäyksellä 17. Nyrkkeilijänä 179-senttinen Pascal on fyysisesti lahjakas, kohtuullisen nopea ja navakasti lyövä lähiottelija, jota ei ole koskaan tyrmätty. Pascal on myös tunnollinen työntekijä, mutta heikkoutena hänellä on nyrkkeilytyylin tietynlainen yksipuolisuus: Hopkinsin monipuolisuus ja taitotaso olivat hänelle liikaa. Nykyisin Pascal on The Ring -lehden listalla maailmanmestari Adonis Stenevsonin kolmoshaastaja, edellään vain Kovalev ja Hopkins.

Sergei ”Krusher” Kovalev
Pascalin päätä ei palele, kun hän on valmis ottamaan lauantaisen haasteen vastaan. Vaikka saatava tilipussi varmasti houkuttaa, on illan kamppailussa myös riskinsä. Vastustaja Sergei Kovalev on koko nyrkkeilymaailman yksi kuumimmista nimistä, The Ring -lehden nimeämä vuoden ottelija viime vuoden osalta ja ehkäpä koko lajin kovaiskuisin mies kaikki painoluokat huomioiden.

Tseljabinskistä maailmalle ponkaissut ja nykyisin Floridassa asuva Sergei Kovalev, 31, aloitti ammattinyrkkeilijänä vuonna 2009. Hänen marssinsa on ollut vakuuttavaa: 26 voittoa, joissa 23 tyrmäystä, ja yksi tekninen ratkaisematon vastustajan loukkaantumisen vuoksi. Kovalev on tyrmännyt yli kolmanneksen vastustajistaan ensimmäisen kolmen erän aikana ja on luutinut hyvin vaivattomasti tieltään Nathan Cleverlyn ja Cornelius Whiten kaltaisia kansainvälisen luokan tekijöitä.

Viimeistään viime marraskuun voitto Bernard Hopkinsista paalutti Kovalevin aseman maailman huipulla: vaikka Hopkins onnistui katkaisemaan hänen tyrmäysparaatinsa, Kovalev antoi kehälegendalle todellisen selkäsaunan voittaen jokaisen erän ja osoittaen, että huumaavan iskutehon lisäksi hänellä on myös teknistä taitoa. Useimpien puolueettomien tarkkailijoiden mielestä Kovalev on jo raskaan keskisarjan ykkösnimi, vaikka varsinainen mestaruus onkin edelleen Adonis Stevensonin hallussa.

Ottelu
Kovalevin tähtäimessä on Stevensonin kohtaaminen, mutta koska kanadalaismestari ei ole ollut kamppailuun halukas, Kovalev jatkaa vastustajien poimimista kärjen tuntumasta. Tällä kertaa hän matkaa vastustajansa kotikehään, Quebecin osavaltioon Montrealiin. Pascalille tilanteessa ei ole mitään uutta: sekä hänen paras voittonsa Dawsonista että karvain tappionsa Hopkins-uusinnassa ovat samasta kehästä. Quebecista on kokemusta myös Kovalevilla, joka kävi nitistämässä Ismail Sillakhin Quebecin kaupungin puolella puolitoista vuotta sitten. Ottelupaikkaan kamppailu siis tuskin ratkeaa.

Lähtökohdiltaan ottelupari on suhteellisen tasainen. Molemmat kuuluvat sarjansa kärkeen, Pascal ei vastustajiensa tasosta huolimatta ole koskaan hävinnyt helposti ja Kovalevilla on edelleen kokemusta vain yhdestä yli kahdeksan erän yltäneestä ottelusta. Tästä huolimatta ennakkoarveluissa kaikki tuntuu puhuvan venäläisvoiton puolesta.

Pascal on hyvä lähiottelija, mutta sama etäisyys on myös Kovalevin ominta aluetta ja hän on useampaa luokkaa tuhovoimaisempi kuin Kanadan mies.  Kovalevin suojausta ja leuan kestävyyttä on joskus arvuuteltu: lyhyiden otteluidensa vuoksi hän ei ole useinkaan joutunut ottamaan kovia iskuja vastaan ja on pyörähdellyt pari kertaa kanveesilla, mutta Pascal on iskijänä enemmänkin napakka kuin tyrmäävä. Toisaalta tähänastisissa lattiassa käynneissään Kovalev on enemmänkin menettänyt tasapainonsa, kuin ollut sekaisin iskujen voimasta.
Hopkins-ottelu osoitti myös, ettei Kovalev ole helposti voitettavissa myöskään liikkumisen avulla ja että hänen oma kuntopohjansa kestää pitkän ottelun, joten myöskään Pascalin mahdollinen yllätystaktiikka tuskin sekoittaa hänen konseptejaan. Pascalin henkinen kantti kyseenalaistettiin Hopkins-otteluiden jälkeen: miten hermot pitävät nyt, kun yksikin virhe voi olla kohtalokas?

Ottelun ratkaisu saattaa sen sijaan tulla monellakin tavalla: Kovalevilla on voimia kenen tahansa kaatamiseen, ja jos Pascal antautuu lähiotteluun, yhteentörmäys tulee olemaan raju. Pascalia ei ole kuitenkaan koskaan tyrmätty, joten hän saattaa pyrkiä ottelun pitkittämiseen ja selvitä venäläisen hirmuiskijän edessä täydetkin erät. Näin kovan tason miesten otteluissa voi myös tapahtua monenlaista, ja nyrkkeilymaailmassa on nähty paljon kummempiakin asioita kuin Kovalevin lauantainen tappio olisi.