Ennakko: Kovalev – Pascal II

Raskas keskisarja on yksi nykynyrkkeilyn harvoja painoluokkia, joissa voidaan tällä hetkellä määritellä perinteisen näkemyksen mukainen kiistaton mestari. Tuo kruunupää on Kanadan Adonis Stevenson, joka anasti tittelin tyrmäämällä Chad Dawsonin 2013. Promootiotahojen erimielisyyksien vuoksi 38-vuotias ”Superman” ei ole kuitenkaan viime aikoina noussut kehään parhaiden haastajiensa kanssa, ja nyrkkeilypiirien kärsivällisyys on joutunut koetukselle.

Niinpä esimerkiksi The Ring -lehti on julistanut mestaruusvyön avoimeksi ja venäläisen kovanyrkin Sergei Kovalevin sen ykköshaastajaksi Stevensonin edelle. Saman julkaisun Pound for pound -listalla venäläinen on peräti kakkosena Roman Gonzalezin jälkeen. Sarjansa ykkössijalle venäläisen asettaa myös Ison-Britannian Boxing Monthly, joka ei määrittele minkään painoluokan mestaria vaan ainoastaan kymmenen kärjen. Kun Stevensonia sen enempää kuin ylemmän keskisarjan mestari Andre Wardiakaan ei ole saatu toistaiseksi samaan kehään voittamattoman venäläisen kanssa, Kovalev on jatkanut puhdistustöitään sarjan kärjen tuntumassa.

Vähitellen Kovalev on ajautunut tilanteeseen, jossa todella uskottavista vastustajista on jo pulaa. Viime maaliskuussa hän iski yhden uransa parhaista voitoista rusikoimalla Kanadan Jean Pascalin kahdeksassa erässä. Kun todellista suurottelua ei ole järjestynyt ja miesten viimekertaisessa sopimuksessa oli uusintapykälä, tämä kaksikko iskee yhteen toistamiseen tulevana lauantaina Montrealin Bell Centressä, jossa myös edellinen taisto käytiin.

Jean Pascal, 33,on sarjan entinen kiistaton mestari ja kuuluu yhä painoluokan kärjen tuntumaan: The Ringin listalla hän on neljäs, Boxing Monthlylla kuudes ja Transnational Boxing Rankings -sivustolla niin ikään neljäs. Hänen ottelulistansa on komea 30-3-1 (17) ja vaikka uran huippu on takana, ottelurekordista löytyy kahden vuoden takaa vielä voitto Lucian Butesta.

Sergei ”Krusher” Kovalev on vuorostaan naulannut taululle tähän mennessä lukemat 28-0-1 (25). Jos yksi tahattomasta foul-iskusta aiheutunut tekninen ratkaisematon jätetään pois laskuista, viiteen vuoteen ainoa Kovalevin kanssa täydet erät selvinnyt nyrkkeilijä on ollut Bernard Hopkins, Pascalin kukistaja.

Miesten maaliskuinen ottelu oli suhteellisen vauhdikas ja jännittävä, vaikka lopulta melko yksipuolinen. Pascal lähti rohkeasti haastamaan ennakkosuosikkia iskukisassa, vaikka jäikin alkajaisiksi alakynteen ja joutui urallaan ensimmäistä kertaa luvunottoon kolmannessa erässä. Urheasti kamppaillut haitilaissyntyinen Pascal onnistui kuitenkin voittamaan pari erää ja näytti jopa pääsevän mukaan voittotaisteluun. Lopulta Kovalevin karhunkourien kaato oli hänelle liikaa ja Pascalin taival päättyi kahdeksanteen erään. Jälkikäteen tappion kokenut Pascal valitteli ottelun hätäistä keskeytystä, vaikkakin hidastuskuvat kertoivat lahjomattomasti hänen tasapainoaistinsa jättäneen jo rakennuksen.

On vaikeaa nähdä, että tuleva kamppailu miesten välillä eroaisi jotenkin ratkaisevasti viimekeväisestä. Molemmat pääsivät toteuttamaan parhaiten osaamaansa taktiikkaa, Pascalilla oli hetkensä, mutta miesten paremmuudesta ei jäänyt kiistaa. Kanadalainen pääsi ensimmäisessä ottelussaan osumaan Kovaleviin parhailla iskuillaan, mutta niillä ei ollut todellista vaikutusta.

Venäläinen osaa paitsi nyrkkeillä lähellä myös saalistaa pakoon pyrkiviä vastustajia tykistönsä ruuaksi erittäin tehokkaasti, eikä Pascalia ole koskaan tunnettu suojautumisen eksperttinä tai kykenevänä varioimaan taktiikkaansa. Saman lopputuloksen suuntaan viittaavat myös miesten käymät kamppailut näiden otteluiden välillä: Kovalev runteli hyvän eurooppalaisen tason Nadjib Mohammedin vaivattomasti kolmessa erässä, kun taas Pascal oli vähällä hävitä tuntemattomalle Yunieski Gonzalezille.

Pascal on sisukas, ammattitaitoinen ja kunnianhimoinen ex-mestari, ja jos edellisen kamppailun selkäsauna ei ole häntä täysin pehmentänyt, hän tulee luultavimmin tarjoamaan jälleen näkemistä koko rahan edestä kotiyleisölleen. Ottelussa on kuitenkin vain yksi suosikki eikä olisi yllätys, mikäli Kovalev onnistuisi tällä kertaa lopettamaan hakkuut edellistä nopeammin.

JANNE ROMPPAINEN