Ennakko: Groves vs Eubank Jr.

World Boxing Super Series -turnaus etenee välieräkierrokselle myös ylemmässä keskisarjassa, kun lauantaina Manchester Areenan kihisevän jännittävässä koitoksessa kohtaavat Ison-Britannian tähdet George Groves ja Chris Eubank Junior. Vaikka kyseessä on vasta turnauksen toinen kierros, tuleva kamppailu on se, jonka nyrkkeilyn ystävät ovat kaikkein kipeimmin halunneet nähdä. Panokset ovat huipussaan, gladiaattorit tunnetaan vauhdikkaista tyyleistään ja vedonlyöntisuhteet ottelun alla ovat tasaiset.

Ottelun tarinassa George Groves edustaa kokemusta, vaikka itse asiassa hän 29-vuotiaana on vain vuoden kiistakumppaniaan vanhempi ja ottelumäärässäkin lontoolaisen etu on vain kolmen kamppailun verran. Mielikuva syntyy siitä, että Groves teki läpimurron huipulle jo 2011, kun taas Eubankin suurimpien tekojen uskotaan olevan vielä edessäpäin.

Amatöörinä Groves voitti kaksi kertaa Ison-Britannian mestaruuden, mutta jäi arvokisaedustuksia jaettaessa muiden jalkoihin ja astui rahakehiin jo parikymppisenä vuonna 2008. Ammattilaisena hän on yltänyt parhaisiin esityksiinsä altavastaajan asemasta: 2011 Groves yllätti maanmiehensä ja brittien uudeksi ammattilaistähdeksi povatun James Degalen niukalla pistevoitolla. Kamppailun nostattama kiinnostus ja Grovesin voitto kohottivat hänen uransa uudelle tasolle ja toivat hänelle tilaisuuden kohdata maailmantähti Carl Froch. Groves täräytti ennakkosuosikin kanveesille ensi erässä ja hallitsi ottelua pitkään kärsien tappion vasta hyvin kiistanalaisella keskeytystuomiolla.

Grovesin uran toistaiseksi suurin ottelu oli Froch-uusinta täpötäydellä Wembleyllä 2014. Ensimmäisen kohtaamisen jälkeen otteluun lähdettiin kutkuttavista asetelmista, mutta sillä kerralla Frochin tyrmäysvoitto oli kiistaton. Frochin lopetettua Groves sai uuden tilaisuuden tittelivyön voittamiseen 2015 mutta kompastui suosikin asemassaan Ruotsin Badou Jackiin. Tuon tappion jälkeen Groves on nakuttanut kuusi voittoa, tunnetuimpia hänen päänahoistaan ovat olleet Martin Murray ja viime viikonloppuna Timo Laineen nujertanut Fedor Tshudinov.

Grovesin ottelulista on näyttävä 27–3 (20) ja hän on tyylikäs, kovaa iskevä ja nopeita sarjoja ampuva ottelija, jonka paras ase on oikea ja joka väläytti vaarallista monipuolisuuttaan viimeksi tyrmäämällä turnauksen avauskierroksella Jamie Coxin vartaloiskulla. Ennen lauantaita Groves on The Ringin listan kakkoshaastaja, mutta hänen kyvystään voittaa suurimpia otteluista on jonkinasteisia epäilyksiä.

Siinä missä George Groves on iskenyt altavastaajan asemasta, on Chris Eubank Juniorin uraa aina seurattu – kuuluisasta isästä johtuen – suurennuslasin kanssa. Legendaarinen nimi on eittämättä tuonut hänelle huomiota nopeammin kuin vastaaviin meriitteihin yltänyt lupaus yleensä pystyisi saavuttamaan. Toisaalta häntä on myös kärkkäästi leimattu yksinomaan isänsä maineella ratsastavaksi kuplaksi, vaikka nuoren miehen lahjat ovatkin käyneet kiistatta esille.

Eubank Junior otteli amatöörinä alle 30 kertaa, ja puuttuvaa kehäkokemusta paikattiin vuonna 2011 alkaneen ammattilaistaipaleen alussa tiheällä ottelutahdilla, joka on myös osittain lihottanut britin ottelulistaa nykyisiin lukemiin 26–1 (20). Uran ensimmäinen todellinen haaste oli Ison-Britannian keskisarjan mestaruusottelu Billy Joe Saundersia vastaan 2014. Siinä Eubank kärsi uransa ainoan tappion hajaäänituomiolla maksellen samalla viimeisiä oppirahojaan päästessään vasta kamppailun loppupuolella jyvälle vastustajansa tyylistä. Saunders on tällä hetkellä keskisarjassa maailmanmestari Canelo Alvarezin kolmoshaastaja.

Vähitellen Eubank Juniorin painoluokaksi vakiintui ylempi keskisarja, jossa hän jatkoi voittojen napsimista. Paikkansa WBSS-turnaukseen hän lunasti viime vuoden heinäkuussa löylyttämällä kehäveteraani Arthur Abrahamin, ja turnausavauksestaan hän eteni toiselle kierrokselle pikatyrmäyksellä Avni Yldirimistä.

Eubank Junior on nopeanyrkkinen ja työteliäs pommikone, jonka otteilla on tapana ailahdella saman kamppailun sisälläkin. Parhaimmillaan hän näyttää liki pysäyttämättömältä, mutta ajoittain ottaa iskuja vastaan perin huolettoman näköisesti tai roiskii moukareitaan summittaisesti ohi maalin. Osa tekemisestä varmasti rauhoittuu, kun vastustaja muodostaa todellisen uhkan, mutta todennäköisesti tyyli kehässä liittyy myös miehen loputtomaan itseluottamukseen eikä siten ole lennosta muovattavissa. Groves tulee varmuudella testaamaan, onko The Ring -lehden neloshaastaja perinyt isältään karisman ja omanarvontunnon lisäksi myös valurautaisen leuan.

Lähtökohdat viittaavat räjähtävään iskumyllytykseen, jossa Grovesin tarkkuus ja kylmäpäisyys kohtaavat kaikista kulmista tulittavan Eubankin raivon ja kuntopohjan, mutta tyhjentääkö lauantain ottelu saman tien koko pajatson ylemmän keskisarjan turnauksen osalta? Selvää on, että viikon päästä oteltava toinen välierä Callum Smithin ja Jurgen Brähmerin välillä on alkuasetelmaltaan valjumpi. Toisaalta myös alemman raskaansarjan välierää Oleksander UsykMairis Briedis pidettiin myös laajasti moraalisena finaalina, mutta Murat Gassievin loisto-otteet viime viikonloppuna nostivat myös loppuottelun mielenkiintoa. Tähän mennessä turnausformaatti on tarjonnut faneille yksinomaan iloisia yllätyksiä.