Ennakko: Errol Spence Jr. vs Mikey Garcia

Kun nyrkkeilykehässä kohtaavat The Ring -lehden pound-for-pound-listan seitsemäs ja kymmenes, jotka molemmat ovat urallaan vieläpä voittamattomia, kyseessä on useimmiten lajin merkkitapaus. Tulevana lauantaina Teksasin Arlingtonissa käytävä välisarjan titteliottelu yhdysvaltalaisten Mikey Garcian ja Errol Spence Jr:n välillä on kuitenkin toistaiseksi kerännyt osakseen varsin vähän mediahuomiota. Osittain syynä tähän on se, että haastajana kehään nousevan Garcian mahdollisuuksia pidetään lähtökohtaisesti heikkoina.

Jos Kaliforniasta kotoisin oleva 31-vuotias Mikey Garcia kykenee vuoren valloitukseen, hän liittyy hyvin harvalukuiseen joukkoon nyrkkeilijöitä, jotka ovat onnistuneet kapuamaan höyhensarjan mestarin asemasta aina välisarjan kärkeen saakka. Kannuksiakin Garcialla toki on, sillä hän napsinut erilaisia titteleitä neljässä painoluokassa, viimeisimpänä kevyestä välisarjasta, eikä ole urallaan ollut kertaakaan edes kovin lähellä tappiota. Ottelulistan lukemat ovatkin vakuuttavat 39–0 (30)

Oman kertomansa mukaan Mikey Garcia oli lapsuudessaan kiinnostunut enemmänkin videopeleistä kuin urheilusta, vaikka hänen isänsä oli menestyvä nyrkkeilyvalmentaja ja kehä kutsui puoleensa myös hänen veljiään. Lajia Mikey kokeili ensimmäisen kerran 13-vuotiaana ja totesi sen olevan pitkästyttävä – se kun oli hänelle liian helppoa, kuin konsolipeli, jonka vaikeusaste ei ollut riittävä.

Ammattilaisena vuonna 2006 aloittanut Garcia on taivaltanut pitkälti toistakymmentä vuotta, ja ensimmäisen valtaliiton tittelinsä hän poimi höyhensarjassa 2013, minkä jälkeen hänet on yleisesti tunnustettu yhdeksi maailman etevimmistä nyrkkeilijöistä. Maailmanluokan nyrkkeilijöitä kovemman haasteen hän joutui kohtaamaan kehien ulkopuolella, kun sopimusriita promoottori Bob Arumin kanssa piti hänet poissa kehätöistä kahden ja puolen vuoden ajan vuosien 2014–2016 välillä.

Persoonana hillitty, suorastaan väritön Garcia on kehässä äärimmäisen tyylikäs ja monipuolinen tekniikkataituri, jonka tekemisestä on vaikeaa erottaa yhtään heikkoutta. Vahvuuksiksi voidaan teknisen osaamisen lisäksi lukea ainakin iskuvoima sekä ehkä erityisesti iskujen tarkkuus, jolla hän puhkoo vastustajien suojauksia.

Pienen kysymysmerkin hänen iskukykynsä ylle heittää se, että Garcian kolme viimeisintä ottelua ovat kestäneet täydet 12 erää, mikä voisi viitata siihen, ettei hänen tehokkuutensa kevytsarjassa ja kevyessä välisarjassa ole aivan yhtä hurja kuin alemmissa painoluokissa. Lauantaina hänen pitäisi saada vielä puolenkymmentä kiloa painavampi ja monin verroin edellisiä kovempi vastustaja tottelemaan nyrkkiään.

New Yorkissa syntynyt mutta Teksasissa asuva ja täysiveriseksi teksasilaiseksi miellettävä Errol ”The Truth” Spence Jr., 29, on valovoimainen, tyrmäyshakuinen ja voittoisa nyrkkeilijä, mutta raja, jonka murtamalla hän nousisi lajipiirien sankarista laajemmin tunnetuksi urheilijatähdeksi, on hänellä vielä rikkomatta. Kehäesitysten puolesta Spence ei ole jättänyt kiviä kääntämättä, mutta uskottavien vastustajien puute sekä näiden osittainen haluttomuus keskinäiseen otteluun on pitänyt kirkkaimmat valot vielä hänen ulottumattomissaan.

Alun perin amerikkalaista jalkapalloa harrastanut Spence päättyi nyrkkeilysalille myös varsin myöhään, 15-vuotiaana. Ensimmäisissä otteluissa saadut kolhut saivat nuorukaisen innostumaan lajista lisää, ja paitanyrkkeilykehissä hän ylsi lopulta aina Lontoon olympialaisiin asti, joissa tie pysähtyi puolivälierävaiheeseen.

Ammattilaisena vasenkätinen Spence on pyyhkinyt vastustajia tieltään yleensä vaivattomasti. Tyyliltään hän on aggressiivinen ja työteliäs nyrkkeilijä, jonka mainio lähiottelutekniikka ja nitisevän lujat vartaloiskut uuvuttavat kiistakumppanit. Läpimurron välisarjan huipulle hän teki 2016 pöllyttämällä Chris Algieria, ja painoluokan ykkösnimeksi hänet tunnustettiin varsin laajasti seuraavana vuonna, kun hän tyrmäsi vieraskehässä britti Kell Brookin. Spence Jr. on usein vaatinut äänekkäästi kehään sarjan toista voittamatonta tittelinhaltijaa Keith Thurmania, joka ei ole kuitenkaan toistaiseksi osoittanut kiinnostusta kamppailuun. Kun myös alemmista painoluokista nousseella Terence Crawfordilla on omat suunnitelmansa, Spence hyväksyi Mikey Garcian leirin yllättävän ottelutarjouksen.

Garcian leirin mukaan sekä valmentajaisä Eduardo että myöskin mestaruustasolla nyrkkeillyt Robert-veli yrittivät aluksi saada suojattinsa peruuttamaan otteluaikeensa ja valitsemaan helpomman ja turvallisemman tien kohti tähteyttä. Syyt tähän ovat ilmeisiä: 177-senttinen Spence on vähintään yhtä nopea kuin Garcia, yhdeksän senttiä pitempi, saman verran ulottuvampi ja normaalilta painoluokaltaan puolenkymmentä kiloa painavampi tyrmääjä, joka elää uransa parhaita vuosia. Niin loistava nyrkkeilijä kuin Garcia onkin, on lähes mahdotonta nähdä, miten hän voisi selvitä koitoksesta voittajana.

Pienen oljenkorren Garcialle voisi tarjota pyrkimys työvoittoon. Ottelussaan Kell Brookia vastaan Spence Jr. aloitti suhteellisen hitaasti ja kiristi ruuvia vasta vähitellen, minkä vuoksi ottelu oli pisteiden valossa suhteellisen tasan vielä ratkaisuhetkellään yhdennessätoista erässä. Jos Garcia pystyy pysyttelemään Spencen kivinyrkkien ulottumattomissa ja saa omat tarkat iskunsa lentämään, hän saattaisi pystyä rakentamaan ainakin aluksi pistejohdon, jota voisi sitten yrittää varjella. Tämä edellyttää kuitenkin ehdottomasti sitä, että hänen iskujensa täytyy tehota Spenceen siinä määrin, ettei tämä pääse ilmaiseksi marssimaan lähietäisyydelle. Iskujenvaihtoon jääminen johtaisi Garcian varmaan tuhoon.

Ottelusta useamman miljoonan kuittaava Garcia on niin hyvä, ettei hänestä ilman mustelmia selviä Spencekään, mutta massan armottomien lakien perusteella todennäköisin lopputulema on mestarin keskeytysvoitto ottelun jälkipuoliskolla.