Ennakko: Alvarez vs Kovalev

Nyrkkeilyvuoden suurin ja mahdollisesti jännittävin kamppailu taotaan lauantaina MGM Grand Arenalla Las Vegasissa. Keskisarjan maailmanmestari ja ottelusopimukseltaan lajin vaurain tähti, Meksikon Saul Canelo Alvarez, tavoittelee titteliä kahta painoluokkaa ylempänä raskaassa keskisarjassa. Vastaansa hän saa pelätyn venäläisen tyrmääjäkuninkaan, The Ring -lehdessä painoluokan kakkoseksi noteeratun Sergei Kovalevin.

Lauantaisen ottelun järjestymisaikataulua voi pitää jossain määrin yllättävänä. Alvarezilla on valtavasti rahaa nyrkkeilyyn satsanneen Dazn-suoratoistopalvelun kanssa toistakymmentä ottelua kattava sopimus, ja satojen miljoonien palkkioiden nostaminen kävisi helpomminkin kuin häntä itseään vahvemman ja kookkaamman Kovalevin kohtaamalla. Matsi kelpaakin osoitukseksi siitä, että vaikka Alvarezia on, joskus perustellustikin, pidetty promoottoreiden suosikkina, parhaita vastustajia hän ei ole milloinkaan vältellyt, vaan on pyrkinyt mittauttamaan tasonsa kovimman kautta.

Vastikään elokuussa otelleella ja 36-vuotiaalla Kovalevilla puolestaan on kehässä urheilullisesti lähinnä hävittävää: kovankaan alemman painoluokan nyrkkeilijän nitistäminen ei yleensä ole aikakirjoihin jäävä suurmeriitti. Toisaalta Floridassa majailevan Kovalevin kuittaama palkkio on hänen uransa selvästi suurin ja tilaisuutena kamppailu on mittavin hänelle kuviteltavissa oleva.

Tavallaan erikoista on todeta, että haastajan asemassa oleva, maailman p4p-listan kolmoseksi arvostettu Canelo Alvarez, 52-1-2 (35) on nyrkkeilijänä parempi kuin miltä näyttää. Toki hänen perus- ja varsinkin iskutekniikkansa korkealuokkaisuus erottuu helpostikin, mutta lähiottelutilanteiden pienet painonsiirrot, torjunnat ja iskukulmien vaihtelut pääsevät täysiin oikeuksiinsa vasta kun näkee, miten tukalaa hänen parhaillakin vastustajillaan on. Keskisarjan takavuosien suurista mestareista esimerkiksi Bernard Hopkins ja Carlos Monzon olivat jossain määrin vastaavia tekijöitä: he eivät välttämättä näyttäneet häikäiseviltä, mutta tulokset kertoivat vastustajien kannalta kivuliaan totuuden.

Kuvahaun tulos haulle canelo alvarez
Canelo Alvarez puurtamassa kohti voittoa Daniel Jacobsia vastaan

Alvarez on lähietäisyyksien kivikova lihamylly, joka luottaa ennen kaikkea teräviin rytminvaihtoihinsa, koukkusarjoihin sekä jykevään leukaan. Hän ei ole erityisen nopea, muttei missään nimessä hidaskaan keskisarjalaiseksi ja on käsistään ehtivämpi kuin vastaan asettuva veteraani. Alvarezin jalkatyö on vuosien mittaan parantunut, mutta kevytkinttuiseksi häntä ei pääse luulemaan, tosin Kovalevia vastaan asialla tuskin on suurta merkitystä. Lauantain ottelussa 173-senttinen Alvarez antaa pituudessa kymmenisen senttiä tasoitusta, ulottuvuudessa hieman vähemmän.

Alvarez ei ole hävinnyt kuuteen vuoteen, sitten nuorukaisena koetun Floyd Mayweather -tappion, ja viimeaikaiset näytöt, joista uusimpana kärkihaastaja Daniel Jacobsin kepittäminen toukokuussa, ovat olleet vakuuttavia. Vedonlyöjät ovat tehneet haastajasta yllättävänkin vahvan suosikin, meksikolaisen kertoimet matavat 1,25 tuntumassa kansainvälisten yhtiöiden kirjauksissa.

Kertoimet, ja koko ottelu, näyttäisivät arvatenkin hyvin toisenlaisilta, jos 34-3-1 (29) -listan kerännyt Kovalev olisi vielä neljän vuoden takaisessa iskussaan. Tuolloin järisyttävällä iskuvoimallaan kehiä valloittanut venäläinen keräsi muun muassa 15 peräkkäistä ottelumerkintää, joissa yksikään kamppailu ei kestänyt yli seitsemää erää. Heikentynyt harjoitusmotivaatio johti kahteen kiistanalaiseen tappioon huippumies Andre Wardia vastaan, ja kun Kolumbian Eleider Alvarez vieläpä tyrmäsi Kovalevin viime vuonna, venäläismestarin taival näytti tulleen päätökseensä. Kovalev pystyi kuitenkin lyömään toisen Alvarezin uusinnassa, ja viime elokuussa raatoi voiton lahjakkaasta mutta kokemattomasta Anthony Yardesta.

Kuvahaun tulos haulle kovalev yarde
Kovalevin vasen suora sammutti Anthony Yarden valot

Kaatovoiman keralla Kovalevin aseisiin kuuluvat kohtuullisen hyvä tekniikka, painava vasen suora sekä laaja kokemus. Elokuisessa ottelussaan hän osoitti myös aimo annoksen sisua, jonka riittävyydestä varsinkin Ward-otteluiden aikaan esitettiin epäilyksiä. Heikkoudeksi tai vähintään kysymysmerkeiksi voidaan laskea viimeksi Yardea vastaan nähty haavoittuvaisuus vartaloiskujen edessä sekä siihen yhteydessä oleva kuntopohjan riittävyys kovassa kamppailussa.

Taktinen asetelma otteluun on kiehtova. Molemmat ottelijat tykkäävät ryskämisestä, etenkin Alvarez sitä enemmän, mitä lähemmäs vastustajaansa hän pystyy parkkeeraamaan. Kun otetaan huomioon hänen etunsa nopeudessa ja Kovalevin haarniskan pehmeä kohta, on täysin mahdollista, että pienempi mies tavoittelee voittoa röyhkeällä hyökkäystaktiikalla, vaikka perinteinen viisaus sanoo, että fyysisesti pienemmän olisi syytä hyödyntää etäisyyttä. Toisaalta kauko-ottelua voi hamuta myös Kovalev, jonka ulottuvuus ja jabi pääsevät parhaisiin oikeuksiinsa riittävän kaukaa.

Alvarez on ottelun suosikki ennen muuta nuoruutensa ja tuoreutensa turvin. Jotkut tahot ovat kuitenkin varoitelleet, että hänen leirinsä on tehnyt virheen pumppaamalla meksikolaisen erittäin lihaksikkaaseen kuntoon raskaan keskisarjan debyyttiä varten. Kovalev ei välttämättä ole enää parhaimmillaan, mutta hänen rukkasestaan löytyy runsaasti ruutia rankaisemiseen, jos meksikolaisen kone alkaa yskähdellä ennen aikojaan.

Ottelu on nähtävissä Viaplay-suoratoistopalvelun kautta. Lähetys alkaa Suomen aikaa varhain sunnintaina klo 03:00.