Canelo Alvarez isännöi karnevaalipäivää

Osissa Meksikoa ja erityisesti Yhdysvaltain meksikolaisväestön keskuudessa vuoden tärkeimpiin karnevaalipäiviin kuuluu toukokuun viides, Cinco de Mayo, Pueblan taistelun vuosipäivä. Päivän läheisyyteen osuva viikonloppu on muodostunut myös nyrkkeilyvuoden tärkeäksi maamerkiksi. Ajankohta alkoi vakiintua nyrkkeilyn miljööksi 1990-luvulla Julio Cesar Chavezin huippuotteluiden myötä, ja perinnettä jatkoivat Oscar De La Hoyan ja Marco Antonio Barreran kaltaiset tähdet. Viimeiset viisitoista vuotta vuoden suurimmat ottelut on useimmiten isketty toukokuun alussa, kamppailijoiden kansallisuuksista riippumatta.

Tänä vuonna tapahtuman itseoikeutettu tähti on maailman paras nyrkkeilijä, Meksikon Saul Canelo Alvarez, joka asettaa likoon ylemmän keskisarjan kruununsa Teksasin Arlingtonissa. Vastustaja ei sentään tule Ranskasta, kuten alkuperäisessä Pueblan taistelussa, mutta Euroopan puolelta kuitenkin: britti Billy Joe Saundersin uskotaan tarjoavan maestrolle kelpo haasteen.

31-vuotias Saunders on Itä-Englannista kotoisin oleva romaniperheessä kasvanut vasenkätinen nyrkkeilijä. Saundersin suvussa on harjoitettu paljasnyrkkiotteluita useiden sukupolvien ajan raskaansarjan maailmanmestarin Tyson Furyn tapaan, ja oman kertomansa mukaan Saunders itse on nyrkkeillyt ensimmäistä kertaa jo viisivuotiaana. Saundersin osaaminen riitti myös virallisemmissa ympyröissä, sillä hän raivasi tiensä Pekingin olympialaisiin 2008 vain 18-vuotiaana, vaikkei mitaliotteluihin yltänytkään.

Ammattilaisena Saunders on koonnut ottelulistan 30–0 (14) ja listalta löytyy useita kovia nimiä, Chris Eubank Junior, David Lemieux ja Andy Lee näistä tunnetuimpina. Varsinkin kanadalaistyrmääjä Lemieux’ta vastaan nopealiikkeinen ja taitava Saunders näytti loistavalta, mutta vastustajat, jotka ovat kyenneet pakottamaan hänet lähiotteluun, ovat välillä tuottaneet miehelle vaikeuksia. The Ring -lehden listalla Saunders on Alvarezin neloshaastaja. Meriittejä hänellä siis on, mutta vedonlyöjien luotto ei ole korkealla: haastajan voitolle annettavat kertoimet pyörivät viiden luokassa.

Vastustajansa kanssa lähes samanikäinen Canelo Alvarez, 55-1-2 (37) on pitkästä urastaan ja hurjasta ottelumäärästään huolimatta edelleen jatkuvasti parantanut tekemistään. Kevyestä välisarjasta teini-ikäisenä liikkeelle lähtenyt Alvarez on nyt, yli 20 kiloa painavampana, löytänyt itselleen sopivimman ottelutaktiikan. Hän on myös hioutunut teknisesti yhä taitavammaksi, ja meksikolaisen iskujen paino tuntuu olevan lähiottelutilanteissa liikaa kaikille vastustajille. Viimeksi Alvarez nähtiin kehässä reilu pari kuukautta sitten passittamassa Avni Yildirim kotimatkalle alle kolmen erän.

Jo aiemminkin urallaan käytöksellään negatiivista huomiota herättänyt Saunders on nostattanut ottelun alla monenlaista mekkalaa uhaten muun muassa vetäytyä kamppailusta, jollei hänen vaatimuksiinsa suuremmasta kehästä suostuta. Paljonko lehdistötilaisuudessa mesoaminen ja haastattelijoiden nöyryyttäminen sitten vaikuttavat Alvarezin keskittymiseen on asia erikseen.

Saundersilla on aseita tehdä ottelusta Alvarezille vaikea. Mestarille uran suurimpia hankaluuksia ovat tuottaneet hyvin liikkuvat ja taitavat vastustajat, ja Saunders sopii tähän muottiin paremmin kuin hyvin. Myös haastajan vasenkätisyys voi ennalta ajatellen olla pieni etu. Alvarez on kuitenkin viime kamppailuissaan näyttänyt niin vakuuttavalta, että on vaikeaa nähdä Saundersin kykenevän välttelemään häntä täyttä kahdentoista erän aikaa, ja lähiottelussa Meksikon lihamylly on tällä hetkellä pysäyttämätön.