Canelo ajoi saaliin kiinni

Meksikon supertähti Saul Canelo Alvarez onnistui uhkarohkeassa yrityksessään nousta kertarytinällä raskaan keskisarjan kärkikahinoihin. Keskisarjan maailmanmestari sai tiukan vastuksen sarjan veteraanitähdestä Sergei Kovalevista, mutta mestaruuserissä, tarkalleen ottaen 11:nnessä, Alvarezin koukut löysivät viimein maalinsa ratkaisevalla teholla.

Kamppailu eteni kahden eri painoluokan miehen kamppailuksi poikkeuksellisesti. Maineensa tyrmääjänä luonut Kovalev nyrkkeili kurinalaisen varovaisesti liikkuen ja tyytyi naputtelemaan aktiivisesti vasenta suoraa, kun taas lyhyenläntä mutta itsensä jykevään kuntoon pumpannut Alvarez marssi eteenpäin ja satsasi iskujen laatuun. Työmäärässä selvä etu oli venäläisen, mutta tavoilleen täysin poikkeuksellisesti hän selvästi passaili iskuvoimansa kanssa. Osaltaan valittuun taktiikkaan vaikutti varmasti Alvarezin merkittävä nopeusetu: jo toisessa erässä hän pääsi kuittaamaan pariin kertaan purevasti vartaloiskuilla isomman miehen yritysten jälkeen.

Kovalev vaikutti vievän kolme ensimmäistä erää nimiinsä suhteellisen selvästi. Neljännestä eteenpäin Alvarezin ote alkoi pitää paremmin, ja esimerkiksi kuudes erä oli hänen, kun Kovalev alkoi ensimmäistä kertaa vaikuttaa hieman hengästyneeltä. Kahdeksannessa vuorostaan Alvarez sai kuunnella yleisön protesteja, kun hän tyytyi yksinomaan peruuttelemaan ja välttämään iskujenvaihtoa. Kovalevilla tuntui olevan ainakin jonkinasteinen etu ottelussa, jota voisi kuvata paremminkin tarkaksi ja taktiseksi kuin varsinaisesti vauhdikkaaksi ja jännittäväksi. Hyvät osumat olivat harvassa molemmin puolin eikä dramatiikkaa nähty.

Ilta oli kuitenkin saava vielä kunnon huipennuksen. Kymmenenteen erään tilanteen tasaisuuden varmasti tiennyt Alvarez tuli lujaa. Hän ei saanut Kovalevia vaikeuksiin, mutta iskuyritykset olivat suoraviivaisempia ja päättäväisempiä. Yhdennessätoista Alvarezin oikean käden osuma Kovalevin ohimolle sai tämän tasapainon järkkymään. Raivoisana otteluiden päättäjänä tunnettu meksikolainen jatkoi vasemmallaan ja iski lopullisen niitin terävällä oikealla. Kovalev tuupertui köysiin, ja kehätuomari Russel Mora julisti kamppailun ratkenneeksi luvunlaskua aloittamatta.

Ottelun keskeytyshetkellä pisteet olivat kahden tuomarin papereissa niukasti Alvarezin eduksi (96–94, 96–94 ja 95-95), mikä TV-lähetyksen perusteella vaikutti yllättävältä. On toki muistettava, että kehän äärelle kamppailut usein näyttävät toisenlaisilta, ja Kovalevin iskujen pehmeys varmasti välittyi lähietäisyydelle paremmin.

Alvarezin iskemä tulos on hieno: varsin harvoin keskisarjan mestarit ovat kyenneet nousemaan raskaan keskisarjan huipulle (laskettiinpa Kovalev otteluhetkellä mestariksi tai ei), vielä harvempi on pystynyt tekemään sen tyrmäyksellä. Alvarezilla oli vaikeuksia Kovalevin ulottuvuuden ja liikkeen kanssa, mutta hänen räjähtävyytensä lähitilanteissa on todella vaikuttavaa ja miehen voimat tuntuvat vähintäänkin säilyneen painoluokan vaihdon mukana.

Alvarez nosti ottelulistansa lukuihin 53-1-2 (36) vahvistaen valtakirjaansa lajin huipulla, ja nyrkkeilymaailma jää kiinnostuksella odottamaan tähden seuraavaa siirtoa. Mahdollisia jatkosuuntia olisivat ainakin kolmas ottelu Gennadi Golovkinia vastaan keskisarjassa, uusi vierailu ylempään keskisarjaan, jossa odottaisi muiden muassa brittimestari Callum Smith, tai tason mittaaminen raskaan keskisarjan nuorempien venäläishuippujen, Dmitri Bivolin ja Artur Beterbievin kanssa. Kortit ovat Alvarezin ja tämän promoottorin Golden Boyn käsissä. Ammattinyrkkeilyyn on perinteisesti kuulunut ideaali, että ottelija voi olla ainoastaan yhden painoluokan mestari kerrallaan, mutta nykyisen liittosotkun aikana siitäkin on epäilemättä varaa joustaa, jos muut argumentit puhuvat toisenlaisen peliliikkeen puolesta…